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JO Paris 2024 : le basket sud-soudanais sur la grande scène

Luol Deng voit sa vision devenir plus claire juste devant lui. Nous sommes en septembre 2023, six ans seulement après que le Soudan du Sud a participé à son premier tournoi international de basket-ball.

Cependant, Deng, un résident de Soudanréfugié et star de la NBA, se tenait derrière un cercle de joueurs euphoriques dans le vestiaire du Sud-Soudanquelques minutes après la victoire de l’équipe Angola Quand Coupe du monde FIBAlui permettant de terminer comme la meilleure équipe d’Afrique et sa première qualification pour le Jeux olympiques.

« Où allons-nous ? » Deng chante à plusieurs reprises dans un moment capturé sur les réseaux sociaux. L’équipe a répondu « Paris ». Treize ans seulement après la sortie de crise du Soudan du Sud guerre civile Pour devenir une nation indépendante en 2011, elle marquera une étape importante le mois prochain avec ses débuts olympiques en basket-ball.

Pour Deng, ce sera l’aboutissement d’un rêve et d’un voyage lié à sa propre évasion des ravages de la guerre et à son initiation à la vie de Deng. basket-ball via un célèbre compatriote soudanais et ancien joueur de la NBA, Manute Bol.

Cette rencontre, ainsi que les contacts noués par Deng dans un petit internat du New Jersey, l’ont aidé, ainsi que l’équipe du Soudan du Sud, à s’engager sur une voie qui, selon lui, était la première d’une longue série d’exploits sur la scène internationale.

M. Deng est président de la Fédération sud-soudanaise de basket-ball depuis 2019 et estime que l’équipe est connue sous le nom de « Les étoiles brillantes » peut-être un force unificatrice pour un pays qui continue à trouver sa voie après des années de conflit.

« Même si nous sommes heureux d’être ici, nous voulons vraiment concourir »» a dit M. Deng. « Je ne veux pas que les gens nous regardent et pensent que c’est là que nous allons. Je veux que les gens nous voient et voient la direction dans laquelle j’essaie d’amener le sport. »

Né à Wau, au Soudan, Deng avait trois ans lorsque son père, Aldo, a déménagé avec sa famille. Egypte, en pleine deuxième guerre civile soudanaise. C’est en Égypte que la famille de Deng a rencontré Bol, qui les a initiés au basket-ball.

Ils ont obtenu asile en Angleterreoù Deng a vécu avant de s’installer dans le ETATS UNIS en 1999, à 14 ans, après avoir été recruté par la Blair Academy du New Jersey.

Joe Mantegna venait d’être embauché comme entraîneur de Blair. Ses deux premières recrues étaient Royal Ivey, un New Yorkais de 18 ans à la recherche d’une année d’études supérieures, et Deng, qui avait recommandé UConn à Blair dans l’espoir de suivre les traces de son frère et de jouer pour les Huskies.

Le jour où Deng est arrivé au New Jersey, Mantegna et Ivey étaient dans les tribunes après une séance d’entraînement.

« Lu est arrivé avec ses chaussures d’église, il n’avait pas de chaussures de basket »Mantegna se souvient. « Nous l’avons regardé jouer. Et nous avons ri tous les deux, parce que nous pensions avoir trouvé quelque chose. ».

Mantegna vivait à côté du dortoir des étudiants de première année à l’époque et a lentement commencé à apprendre l’histoire de Deng. « Au fur et à mesure que la confiance grandissait, j’en entendais de plus en plus parler »dit Mantegna. « Chaque fois que nous parlions de son histoire, j’en apprenais davantage. »

Ces conversations et cette amitié se sont poursuivies après que Deng soit allé chez Duke et finalement en NBA, où il est devenu deux fois star. Étoile et a joué pour cinq équipes en 16 saisons. En 2021, Mantegna a reçu un appel de Deng avec une demande. Deng, qui a participé à plusieurs projets philanthropiques au Soudan du Sud, souhaitait lancer un programme de basket-ball dans cette région.

Il a demandé à Mantegna s’il souhaitait devenir entraîneur. « Il m’a juste appelé et m’a dit : ‘Voulez-vous nous rejoindre ?’ dit Mantegna. « Je n’ai pas hésité un seul instant. J’ai juste dit à ma femme : ‘Je pense que je vais passer du temps en Afrique au cours des prochains étés.’.

Mantegna a décliné l’offre de Deng de devenir entraîneur-chef, mais s’est inscrit comme assistant et a proposé de prendre la première place sur le banc : Royal IveyL’ancien coéquipier de Deng.

Deng a utilisé des millions de dollars de sa propre poche pour financer l’équipe pendant ses deux premières années alors que le trio construisait lentement l’effectif du Soudan du Sud. Ils ont fait appel à un groupe de joueurs ayant des liens avec le pays et ayant joué dans le monde entier, dont l’ancien MVP de la NBA G-League Carlik Jones et d’autres ayant une expérience en NBA tels que Wenyen Gabriel, Nuni Omot et l’ancienne de Blair, Marial Shayok.

Ils croyaient tous en une vision de l’avenir qui, admet Omot, était difficile à voir au début. La première fois que l’équipe s’est rencontrée au Soudan, elle a trouvé un terrain extérieur en terre battue, avec un bord plus haut que l’autre, et sans cible réglementaire officielle de trois mètres.

« Beaucoup de joueurs sont des réfugiés. Nous avons grandi, nous avons déménagé, nous avons donc eu le luxe de jouer sur des terrains couverts et des choses comme ça. »explique Omot. « Quand nous sommes rentrés chez nous et que nous avons tout recommencé, nous avions évidemment tous une vision de ce que cela pourrait être. C’est une volonté qui se révélera dans le futur..

Le Soudan du Sud est passé de la 82e à la 33e place au classement mondial FIBA, ce qui en fait la deuxième équipe africaine derrière. Côte d’Ivoire (31e). Le chemin vers la ronde des médailles à Paris sera difficile, car les Bright Stars font partie d’un groupe qui comprend les États-Unis et les États-Unis. Serbie.

Mais Omot estime que leur succès en si peu de temps est emblématique de la rapidité avec laquelle le changement se produit au Soudan du Sud.

« Ce que les gens voient quand ils pensent à notre peuple, c’est beaucoup de violence, beaucoup de choses qui ont à voir avec la guerre »dit Omot. « Et pour moi, pouvoir enfiler ce maillot et savoir que les gens de notre pays sont fiers et heureux de tout ce qu’ils ont vu. Cela signifie tout. »

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